2006-12-12

56. World Community Grid


Fa poc m'he apuntat a la World Community Grid.

Es tracta d'una iniciativa conjunta d'un grapat de fundacions i centres pel desenvolupament, fundada i recolzada per IBM. La iniciativa és recolzada també per l'ONU i l'OMS. El seu objectiu és usar els temps de CPU no usats als ordinadors per aprofitar-los en càlculs científics complexos.

Hi ha força investigacions científiques que poden ser acotades en molts casos descartables amb simulacions fetes per ordinador. I també hi ha proves molt complexes (com ara l'acoblament tridimensional de mol·lècules) que necessiten força temps de CPU per ser calculats. Els ordinadors superpotents són cars de llogar i n'hi ha pocs. Però la suma de milers de petits d'ordinadors distribuits pel planeta, dels quals en fem servir una ínfima capacitat de càlcul, pot suplir les necessitats de càlcul dels nostres científics.

La World Community Grid (Wikipedia) té uns 230.000 usuaris actius i funciona actualment amb quatre projectes:

Per apuntar-se a la World Community Grid només cal anar a aquesta pàgina (aquí en francès) i baixar el programa pel sistema operatiu de cadascú (Windows, Linux o Mac). El programa en sí és petit i senzill. L'usuari no ha de fer res, s'engega sol, demana les dades a processar, fa els càlculs sol i envia els resultats als laboratoris. El programa espera a que hi hagi alguna connexió a Internet per poder enviar resultats i rebre més dades. Es pot configurar perquè només funcioni com a salvapantalles, i si es té engegat tota l'estona, també es pot pausar mentre fem tasques que demanin més computació. La suma del temps de computació de tots els seus usuaris ja suma la xifra de 60.000 anys!

Els usuaris de la World Community Grid es poden ajuntar en grups per competir en els resultats retornats. Segonsl la dedicació de l'usuari i la capacitat del seu ordinador, cada resultat retornat otorga uns punts a l'usuari i al seu grup. Jo m'he apuntat al grup Catalunya, que amb 52 membres ha retornat 4.559 resultats en dos anys d'activitat.

Fa sis o set anys vaig tenir instal·lat durant uns mesos el programa SETI@home, d'anàlisi d'ones de ràdio provinents de l'espai per si hi havia algun senyal intel·ligent. Per aquest programa, el més popular de tots els d'investigació en xarxa, ja hi han passat 5,2 milions d'usuaris. Actualment, amb 1,2 milions d'usuaris, SETI@home té una capacitat de càlcul de 238 TeraFLOPS (l'ordinador més potent del món, Blue Gene, arriba als 280 TeraFLOPS). Des que va engegar el 1999, SETI@home ja ha sumat dos milions d'anys de temps de computació!!

Un altre programa d'investigació en xarxa prou popular és Folding@home, d'investigació proteïnica, amb uns 200.000 usuaris actius.